Vacuna universal contra la gripe con tecnología de ARN probada con éxito en ratones

Usando la misma tecnología detrás de las vacunas contra el coronavirus de Pfizer/BioNTech y Moderna, investigadores estadounidenses han creado una candidata universal a vacuna contra la influenza. Candidatos porque solo han sido probados en ratones. Y es universal porque protege contra 20 subtipos de virus. Si bien los que afectan a los humanos son muchos menos, el resto se está extendiendo entre otros mamíferos y aves. Un brote de una de estas gripes animales, que puede combinarse con una gripe humana, podría convertirse en una pandemia, como lo han demostrado las gripes que surgieron en el siglo pasado.

Hay una nueva vacuna contra la gripe cada año, y la inmunidad del año pasado es inútil para este año. Gran parte de la culpa la tiene una proteína llamada hemaglutinina. La enfermedad de influenza en humanos es causada por los virus de influenza A y B, los cuales se pueden dividir en subtipos. Por ejemplo, la influenza A (H1N1) y H3N2 circulan en humanos. La H se refiere a la hemaglutinina (18 versiones diferentes), la N se refiere a otra molécula y la neuraminidasa (11 versiones) también está presente en la superficie del virus. Mientras tanto, solo se conocen dos versiones diferentes de la hemaglutinina para los virus de influenza B. Al igual que con las vacunas contra el coronavirus que se enfocan en el pico S que se cuela en las células, la hemaglutinina es un objetivo clave. Las vacunas actuales y la mayoría de las vacunas candidatas se dirigen a H. pylori. El problema es que, por un lado, no se sabe qué subtipo prevalecerá el próximo invierno y, por otro lado, su extremo, la cabeza, tiene una alta tasa de mutación, eludiendo los intentos de lograr una vacuna universal. Por esta razón, los esfuerzos recientes se han centrado en las células madre de hemaglutinina, que mutan con baja frecuencia y tienden a ser muy similares entre los subtipos.

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Lo que ha hecho un equipo de investigadores de la Universidad de Pensilvania (EEUU) es apostar contra todos los subtipos del virus de la gripe de forma simultánea. Para hacerlo, se apoyaron en la tecnología de ARN mensajero que ya utilizan dos de las vacunas contra el coronavirus más exitosas. Esencialmente, la técnica introduce instrucciones genéticas en las nanoesferas para que la propia célula huésped produzca hemaglutinina, que en sí misma no tiene carga viral. Así es como juntaron 20 vacunas en una. Antes de ponerlos todos en una fórmula, probaron cada nanocápsula individualmente para asegurar su eficacia. El siguiente paso es probarlo en varios grupos de ratones, esperando que todos mantengan sus habilidades y no haya reactividad cruzada. Esta es la primera vez que se utiliza ARNm para encontrar una vacuna candidata universal.

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